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Une rando en boucle pour petits et grands sportifs (pro)

La Vêcquée

La Vêcquée
CC BY-SA 4.0 mini-ardenne

Grand classique fagnard

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Les caractéristiques de la balade
km
16.3
moyenne
208
208
La Vêcquée était autrefois empruntée par les princes-évêques pour se rendre d’une principauté à une autre. Elle marquait la frontière entre celle de Liège et celle de Stavelot-Malmedy.
Cette route chargée d’histoire est aussi un festival de nature : elle traverse le cœur de la fagne entre la Grande Fange et Herbôfaye pour d’abord atteindre la célèbre Croix des Fiancés.
Attention, par temps humide, la portion qui suit est souvent très boueuse donc mieux vaut avoir des chaussures adéquates.
Elle continue donc vers la Passerelle du Centenaire puis jusqu’à Hockai où cette balade bifurque pour reprendre le cap du point de départ.
La Vêcquée, elle, poursuit sa route vers Malchamps tandis que nous remontons le cours de la Hoëgne puis du Ruisseau d’Herbôfaye, afin de regagner la Baraque Michel.
Le matériel
Le départ de la balade

Baraque Michel

Jalhay

Boskoyevsky
Second, troisième ou quatrième plus haut point de Belgique ?
A l’origine, cette auberge au cœur du haut plateau fagnard a été fondée en 1813 par le tailleur rhénan Michel-Henri Schmitz. Culminant à 674 m, ce n’est pas le second plus haut point du pays.
En effet, après le Signal de Botrange culminant à 694 m, on trouve le Weisser Stein (Pierre Blanche) dont l’étendue toponymique est à cheval sur la frontière belgo-allemande. Côté belge, dans la commune de Bullange, il tutoie le Signal de Botrange avec ses 693,05 m d’altitude.

Cependant, bien qu’affichant 674 m à l’altimètre, la Baraque Michel ne se situe pas exactement au sommet de la colline mais toujours sur sa pente. Le sommet proprement dit se situe un peu plus au sud-est, presqu’au Mont Rigi. Celui-ci culmine à 681 m.

" Waaouuh quel paysage, on se croirait… dans un pays lointain ! "

Certains experts en toponymie ont affirmé que l’origine du nom pourrait provenir du mot "Brack" signifiant terre inculte.
Mais selon la thèse de Jean-Marie Klinkenberg, un linguiste et sémioticien (spécialiste de l’étude des signes) belge devenu professeur émérite de l’Université de Liège en 2010, il n’y a aucune attestation historique pour cette forme ; l’origine est simplement la fondation d’une maison par le dénommé Michel Schmitz en 1813.


La légende raconte que le fondateur de l’auberge Michel-Henri Schmitz aurait entrepris cette construction à la suite d’une aventure dans la fagne où il s’y serait égaré. Il aurait échappé de justesse à l’épuisement et en remerciement à sa prière exaucée de retrouver son chemin, il aurait construit un refuge et un repère pour les voyageurs perdus dans l’immense tourbière désolée. Cette version ne résiste cependant pas à la critique historique. Le professeur Klinkenberg a en effet découvert un scénario qui en est quasi la réplique exacte dans Histoire et légendes ardennaises, un conte de Marcellin La Garde, écrit en 1866 mais ici lié au Val de Salm.


Les tourbières des Hautes Fagnes ont été définies d’un point de vue de leur accessibilité en quatre zones distinctes : la zone A est en accès libre, la zone B est uniquement accessible sur des chemins balisés, la zone C n’est accessible qu’avec un guide nature et la zone D est carrément interdite.

Un autre élément important définit l’accessibilité : les drapeaux rouges qui sont hissés lors de périodes très sèches. En raison d’un risque élevé d’incendie, l’accès est strictement interdit dans n’importe quel type de zone.
Les points d’intérêt principaux
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POI
CC BY-SA 3.0 Wikoli
Baraque Michel 0.1
Cette auberge a été fondée en 1813 par le tailleur allemand Michel-Henri Schmitz. Elle a servi de point de repère au milieu des vastes tourbières environnantes où souvent, des voyageurs s’égaraient.
CC BY-SA 4.0 mini-ardenne
Baraque Michel 2
Cette célèbre croix a été érigée à la mémoire de deux fiancés disparus tragiquement dans la fagne le 21 janvier 1871. La première croix érigée à leur mémoire date de 1893.
La balade
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Le plus haut édifice religieux de Belgique
Cette chapelle dédiée à Notre-Dame de Bon Secours a été construite en 1830-1831, à l’initiative du chevalier Henri-Toussaint Fischbach, un industriel de Malmedy, en remerciement du sauvetage de son beau-père égaré dans la Fagne.
Située à une centaine de mètres au sud-est de la Baraque Michel, la chapelle est munie d’un clocheton qui a servi de fanal jusqu’en 1856 aux égarés de la fagne.

A l’intérieur de la chapelle, deux plaques d’ardoise rappellent l’événement pour lequel elle a été érigée :

FOI - ESPERANCE - CHARITE
Henri FISCHBACH, de Stavelot, Chevalier,
Et son épouse
Hubertine de RONDCHENE
de Malmedy
ont fait bâtir cette église dédiée à la
Mère de Dieu sous le titre de Secours
des Chrétiens.
1830

De l’autre côté, on peut lire :

SOLI DEO HONOR
FANAL : 1831 CLOCHE : 1827
L’une et l’autre sous protection de Marie,
Nous lui obéissons pour te sauver la vie.
Chrétien, prosterne-toi, réclame son secours,
Tu recevras le prix de ton sincère amour.

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CC BY-SA 4.0 mini-ardenne
Cette stèle a été édifiée à la mémoire de 4 amis de la Fagne : A. Libert (1782-1805), A. Bonjean (1858-19, J. Bastin (1870-1935), E. Toussaint (1882-1954).
Albert Bonjean est le fondateur du premier groupement de défense de la Fagne en 1910. En 1935, il parraine la création de l’ASBL "Les Amis de la Fagne", dont il reste le Président d’honneur.
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Drame en Hautes Fagnes
Cette célèbre croix a été érigée à la mémoire de deux fiancés disparus tragiquement dans la fagne le 21 janvier 1871. La première croix érigée à leur mémoire date de 1893.
On disait autrefois de la Fagne, qu’il lui fallait une victime à engloutir chaque année.

En effet, cette zone marécageuse était particulièrement hostile.
A part la Baraque Michel qui avait vocation de point de repère, munie d’un clocheton qui permettait au badaud égaré de se repérer dans l’immensité des tourbières fagnardes, aucune habitation, aucune trace de civilisation ne permettait d’y trouver quelconque abri.

Encore de nos jours, il n’est pas rare que des randonneurs téméraires s’y égarent, faisant l’objet de l’un ou l’autre fait divers.

C’est bel et bien ce qui est arrivé en ce sinistre 21 janvier 1871.
C’est la véritable histoire d’un jeune couple de fiancés, qui se termina en tragédie au sommet du vaste plateau fagnard.

La jeune fille de 24 ans s’appelle Marie-Joseph. Marie-Joseph Solheid. Elle habite à Xhoffraix, à la porte des Hautes Fagnes mais elle travaille près de Limbourg, comme servante à la Ferme Niezette de Halloux, près de Hèvremont.

Le jeune homme s’appelle François. François Reiff. Il a 32 ans. Il habite Bastogne mais engagé dans la construction du Barrage de la Gileppe, voici quelques mois qu’il loge dans la région de Jalhay.

C’est justement à la kermesse de Jalhay qu’ils se rencontrèrent et tombèrent amoureux. Comme leur idylle se confirmait, ils décidèrent de se marier !
Leur impatience à concrétiser l’événement les conduisit dans leur funeste destinée.

François n’avait pas encore rencontré les parents de Marie. C’est aussi là où elle habite qu’il fallait se procurer les documents administratifs nécessaires à leur future union.
Leur mariage avait été fixé pour le printemps 1871 mais Marie avait décidé de profiter d’une journée de congé pour s’y rendre sur le champ.
Elle était habituée au chemin. Cela ne devait donc en principe poser aucun problème.
C’était sans compter sur le climat particulièrement capricieux de cet hiver 1871. L’un des plus terribles de la seconde moitié du 19è siècle. En plus d’une météo catastrophique, la guerre avait éclaté entre la France et la Prusse, ce qui conférait à cette période, une ambiance pour le moins sombre.
Malgré l’éclaircie se profilant, leurs amis tentèrent de les dissuader de se mettre en route.
Ils empruntèrent donc le chemin des Hautes Fagnes, qu’il fallait traverser pour se rendre à Xhoffraix, qui démarrait près de la Ferme Sagehomme à Bolimpont, en passant par la Croix Panhaus et la Baraque Michel.
Ils firent une halte au Café Mixhe, Rue de la Fagne, afin de s’y réchauffer quelque peu avant l’ascension vers le Haut Plateau.
Encore une fois, on leur déconseilla de poursuivre leur chemin, appréhendant une tempête de neige de derrière les fagots ! Têtus comme pas deux, les fiancés émoustillés et pris dans leur enthousiasme débordant décidèrent de poursuivre leur chemin ! Après tout, une douzaine de kilomètres n’était pas grand-chose pour l’habituée de la Fagne qu’était Marie et le courageux ouvrier qu’était François !
Cependant, la neige qui recouvrait les chemins de son épais manteau rendit le trajet nettement plus éprouvant qu’il n’y paraissait !
La tempête éclata. Un blizzard effroyable et glacial figea les amoureux dans leur avancée pénible. Le brouillard givrant vint brouiller complètement la piste devenue impraticable.
Perdus dans l’étendue hostile, congelée, épuisée, Marie s’effondra.
François, affolé mais lui aussi titubant continua seul afin de tenter de trouver quelques secours. Mais en vain. Lui aussi perdit pied quelques kilomètres plus loin, transi par la froidure, l’anéantissement psychique et la fatigue.
La Grande Fagne les avait engloutis. A hauteur du lieu-dit « Les Trous Brôli » devenu le théâtre de cette triste tragédie.


Le 13 mars 1871, à l’aube du printemps, lorsque la fagne était redevenue praticable, un garde forestier, Monsieur Manguette, fit l’horrible découverte dans les Biolètes Fagnes, à deux kilomètres de Solwaster. C’était le corps de François. Lui non plus ne put atteindre une zone habitée qui lui aurait permis de contacter les secours.

Quelques jours plus tard, un douanier allemand fit la seconde et funeste découverte au sud de la Fagne des Sarts Lehro, à deux kilomètres à peine de la Baraque Michel, près de la Borne-frontière 151, séparant la Belgique et la Prusse.
Le corps de Marie. François l’avait recouverte avec son manteau, avant de partir chercher du secours, dernier geste de protection pour son amoureuse.
On retrouva un billet écrit par lui, écrit péniblement au crayon. Il indiquait « Marie vient de mourir, et moi je vais le faire ». Une médaille à l’effigie de la Vierge Marie était accrochée à un buisson un peu plus loin, signe d’un ultime espoir d’attirer l’attention d’un sauveur.
Marie fut enterrée à Xhoffraix, dans son village natal. François à Sart, dans le cimetière qui entourait autrefois l’église.

Ainsi se termine la triste histoire de deux amoureux transis par l’amour puis ensuite par le froid, unis à jamais dans cette histoire sertie dans celle de l’inquiétant Plateau des Hautes Fagnes.


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Un vestige de l’ancienne frontière Prusse-Belgique qui jouxte la croix des Fiancés. Cette frontière a été créée par le «Traité des limites» signé le 26 mai 1816 à Aix-la-Chapelle entre le royaume des Pays-Bas et le royaume de Prusse.
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Cette stèle a été posée par les Amis de la Fagne à la mémoire de Henri Angenot, une personnalité verviétoise. (1861-1943).
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Un vénérable hêtre au milieu de la Vêcquée, à peu près à mi-chemin entre la Baraque Michel et la Passerelle du Centenaire.
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4.1

Nou Gotte

Malmedy

Ce toponyme signifiant "une eau formant une nouvelle mare, goutte à goutte" était déjà cité en 1667.
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Borne ancienne limite territoriale à 570 m d’altitude.
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5.2

Cossonfays

Malmedy

Cette vaste étendue boisée se situe en rive droite de la Hoëgne. "Cosson" est un nom de famille datant du 14è siècle. Le toponyme signifie : "La Hêtraie (Fays) de Cosson".
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6.2
monument pique-nique abri croix ponts et chaussées
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La Passerelle du Centenaire est appelée de la sorte en raison de la commémoration du 100è anniversaire de l’indépendance de la Belgique en 1930.
Il s’agit d’un nœud de promenades fort prisé, notamment vers la vallée de la Hoëgne ou vers Solwaster, mais aussi vers la Vêcquée et la Baraque Michel.
C’est aussi tout proche, le passage du Ravel sur l’ancienne 44 qui se prolongeait autrefois depuis Spa vers Stavelot, offrant à l’heure actuelle un superbe itinéraire pédestre ou cycliste.
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6.2
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Ces deux tables de pique-nique sont situées à un point de départ névralgique vers les Hautes Fagnes, Belleheid ou la Vêcquée, en bordure d’un crochet de la Hoëgne.
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6.2
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Ce ponceau pédestre a été construit en 1930 à l’occasion du 100è anniversaire de l’indépendance. Il enjambe la Hoëgne et est orné d’une typique balustrade de bois enchevêtrés.
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6.9

Hockai

Stavelot

château privé monument hôtel chambre d’hôtes église croix
Pimvantend
Hockai est un petit village touristique connu pour sa piste de ski mais surtout pour son départ de nombreuses balades vers les Hautes Fagnes. Il est situé à plus de 550 m d’altitude.
Il était autrefois traversé par la ligne de chemin de fer 44 qui se prolongeait depuis Spa jusqu’à Stavelot. Elle avait été construite en 1867. Elle a contribué grandement à l’émancipation du village. Le dernier train de voyageur y est passé le 1 août 1959. Elle a depuis été transformée en Ravel.
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7.3
Cette église construite par l’entreprise Dessaucy de Theux sur les plans de l’architecte Charles-Etienne Soubre a été consacrée en 1888.

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Cette stèle et bas-relief en hommage à Léon Rinquet, dit le Negus et Docteur en Sciences physiques et mathématiques, a été réalisé par G. Leven en 1984.
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9.7
monument arbre remarquable, arboretum croix
Ce secteur forestier est situé sur le cours supérieur de la Hoëgne. Il remonte jusqu’au Ruisseau d’Herbôfaye.
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9.8
Cette croix a été érigée en août 1965 à la mémoire de Grégoire t’Serstevens, créateur de la propriété, décédé en 1951, et de Louis Marquet, son collaborateur.
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L’arrivée de la balade
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16.3
fontaine bâtisse remarquable monument pique-nique source fagne arbre remarquable, arboretum croix piste de ski ponts et chaussées
Boskoyevsky
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Le nombre à droite de la localité de départ représente la distance par rapport à cette balade.
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Bonne route !